Los espero en el Hotel Las Termas de San Joaquín
Por Lonnie Pacheco

Cada año, el 3 de enero, la Tierra es interceptada por un torrente de partículas interplanetarias que –al consumirse en la atmósfera- producen la lluvia de meteoros Cuadrántidas. Los amigos de la Sociedad Astronómica del Planetario Alfa estarán en el Hotel Termas de San Joaquín para disfrutar este bello espectáculo celeste. Habrá conferencia (explicando el fenómeno), sesión de identificación de constelaciones y orientación por medio de las estrellas. La actividad es gratuita para los huéspedes del Hotel. Informes y reservaciones al 8154-1400.

¿Y para los que no viven cerca de Nuevo León o Coahuila, México? ¡No importa! Las cuadrántidas se verán en todo el mundo. La Luna -que afortunadamente está en fase de nueva- no será un obstáculo para contemplar este bello fenómeno.

Abajo se responden preguntas básicas relacionadas con la lluvia de meteoros
 
¿Qué es una estrella fugaz?
Otros prefieren el nombre “meteoro”. El meteoro es el fenómeno luminoso que se observa cuando una partícula interplanetaria atraviesa nuestra atmósfera. El objeto que se consume durante el meteoro se llama “meteoroide” y si llegara a sobrevivir algún fragmento hasta su impacto en el suelo (o en el mar, como suele pasar) se llama “meteorito” (o como señala Alberto León de Astrotecno: “meteorita”).

¿Dónde se originan los meteoroides?
Las partículas provienen de los cometas y de los asteroides. El impacto sobre un asteroide o el paso de un cometa cerca del Sol, libera muchas partículas, y éstas continúan desplazándose en la órbita de su progenitor. Si en algún punto de su trayectoria el cometa, o el asteroide, cruzan a la órbita de la Tierra, seguramente sus partículas se precipitarán a nuestra atmósfera produciendo una lluvia de estrellas. La ráfaga de partículas que sigue la misma trayectoria del cometa se llama “torrente de meteoroides”.

¿Qué es un cometa?
Los cometas son pequeños cuerpos de hielo y polvo que orbitan al Sol igual que los planetas, sólo que sus órbitas están muy extendidas y usualmente se encuentran mucho más allá de Plutón. Reciben muy poca luz de Sol, de modo que están congelados (básicamente hielo de agua y de dióxido de carbono).  Cada vez que un cometa se acerca al Sol sufre una devastadora erosión a causa de la radiación solar. El material desprendido es entonces disperso a lo largo de la órbita del cometa y poco a poco la trayectoria se va “ensuciando” con este material. El polvo cometario no está suspendido, y también orbita al Sol moviéndose constantemente.

¿Por qué se llama Cuadrántidas esta lluvia de meteoros?
Se llaman así porque si los meteoros fueran trazados con líneas imaginarias hacia su origen, coincidirían en un punto en la antigua constelación de Quadrans Muralis (hoy extinta). Esto corresponde a una región ocupada hoy por Ursa Major y Bootes (La Osa Mayor y el Boyero). Ese punto imaginario se llama “radiante”. Si el radiante se encontrara en Orión, se llamarían Oriónidas, en Leo, Leónidas, etc. Rara vez se pueden ver meteoros en el radiante, pero son muy cortitos, pues los estamos viendo de frente.

¿Desde cuándo se conoce las lluvias de meteoros Cuadrántidas?
¡Desde 1835!

¿Quién es el “padre” de las Cuadrántidas?
En años recientes se descubrió un asteroide que sigue la misma ruta que los meteoroides de esta lluvia de estrellas: su nombre es 2003EH1; y tal vez se trate del cometa que observaron astrónomos orientales hace 500 años, llamado C/1490Y1. Es posible que tal cometa se haya extinto, sin desmoronarse, quedando como un cuerpo “seco” que orbita al Sol como un asteroide más.
¿Por qué se encienden los meteoroides?
Los meteoroides viajan a gran velocidad, y el aire frente a ellos se aplasta y comprime muchísimo, alcanzando altas temperaturas, incinerando al meteoroide y trazando una estela luminosa de muy corta duración.

¿Es posible ver meteoros explosivos?
Sí, se les llama bólidos. Bólido es el nombre que recibe un meteoro muy brillante y persistente. A veces los bólidos se parten y frecuentemente dejan una estela luminosa. En muy raras ocasiones el objeto es tan grande que alcanza a llegar a la superficie, un verdadero meteorito.

¿Qué esperan ver los astrónomos en una noche de lluvia de estrellas?
En las condiciones más favorables de cielo despejado y lejos de la ciudad, se puede llegar a observar entre 20 y 100 meteoros por hora en el lapso de mayor actividad.

¿Existe el riesgo de ser impactado por un meteorito durante una lluvia de estrellas?
Difícilmente. No existe ni un solo caso en la historia. La inmensa mayoría de los meteoros son producidos por granos de arena muy finos. Son muy pequeños. Es más probable que nos caiga un rayo que ser impactados por un meteorito. Los aviones que vuelan a gran altura también están a salvo, pues virtualmente todos los meteoros se consumen a una altura de 80 Km. sobre la superficie de la Tierra, muy por encima de la altura de vuelo. Por otro lado, los satélites artificiales sí están son expuestos a un bombardeo cientos de microimpactos, normalmente inofensivos.

¿Cuánto dura la lluvia de meteoros?
La lluvia de meteoros dura varios días. La actividad se incrementa poco a poco y súbitamente se intensifica en un período de pocas horas, llamado “pico” para luego decaer rápidamente y extinguirse en el transcurso de los siguientes días. Durante el pico, la Tierra está atravesando el torrente de meteoroides en su porción más densa. Esto ocurrirá la noche del 3 de enero, para amanecer el 4.

¿Cuándo se verá la lluvia de estrellas?
Existen discrepancias respecto a la hora y el lugar más favorecido para recibir la porción más densa del torrente de meteoroides, sin embargo, la mayoría coincide en señalar que las mejores condiciones de observación se presentan desde el anochecer del 3 de enero hasta la madrugada del 4 de enero, entre las 2 y 6 de la mañana.

¿A qué hora es posible verlas mejor?
Temprano en la noche (de 8:00 a 10:00 PM), se verán meteoros muy largos, escasos y tal vez, rojizos. Éstos están rozando la atmósfera. Les llaman meteoros rasantes. Tras la medianoche se incrementa la actividad, y es común que después de las 2 de la mañana se observe la actividad más intensa.

¿Cuál es el mejor lugar para observar una lluvia de estrellas?
Es recomendable salir al campo hacia un lugar muy oscuro, donde no sean visibles luces artificiales. No se debe encender fogata ni encender luces o linternas de luz blanca. Las linternas oscurecidas y filtradas en rojo favorecen a la adaptación de la oscuridad. Si hay Luna en el cielo, su resplandor supera el brillo de los meteoros más débiles.

¿Hacia qué lado del cielo se ve la lluvia de estrellas?
Se ven en cualquier parte del cielo. Lo más recomendable es dirigir la mirada hacia arriba y que lo único que haya en nuestro campo de visión sean estrellas. Ver hacia el horizonte o debajo del horizonte es un desperdicio de observación. Es muy recomendable llevar un catre, bolsa de dormir o silla plegadiza con respaldo inclinado, como las sillas de playa.

¿Qué equipo se necesita para ver las lluvias de estrellas?
La lluvia de meteoros es visible a simple vista, pero se recomienda llevar binoculares para observar los rastros iluminados humeantes, que son muy bellos.

¿Cómo fotografiar la lluvia de estrellas?
Se requiere poner una cámara Reflex de lente intercambiable sobre un tripié y un lente de 28, 45 o 50 mm. Utilizar un disparador de cable y película rápida (sensible) es decir, ISO 400, 800 ó 1600. Abra completamente la apertura del lente f/1.2, f/1.8 ó f/2.8, según lo permita el lente (El valor más pequeño es el más recomendable) Escoja un sitio muy oscuro, que no se exponga al paso de vehículos y realice tomas de 1, 2 y hasta 5 minutos de exposición. Si no cuenta con mucha película, haga tomas hacia el norte con duración de 30 a 45 minutos. Saldrán bellos trazos semicirculares y si tiene suerte, el paso de un meteoro. En este caso, incluya el horizonte (siempre que no tenga vehículos circulando) Las estrellas normales dibujarán trazos en forma de arco, los meteoros serán rectilíneos. Es importante solicitar en el laboratorio fotográfico QUE NO CORTEN EL NEGATIVO, y que impriman todas las fotos, sin importar que salgan oscuras.

En cámaras digitales, tome sin ZOOM, sobre tripié, en ISO 400 a 800 y si puede, programe fotografías de 30 segundos, cada minuto. Saldrán muchísimas fotos y será tardado revisarlas todas, pero tendrá más oportunidades de captar un meteoro. Lleve pilas extra y memoria suficiente. Si la cámara tiene función BULBO, puedes hacer tomas hacia la estrella polar de más de 30 minutos.

¿Por qué no debemos perdernos este espectáculo?
La lluvia de meteoros Cuadrántidas es un fenómeno maravilloso y se espera que ésta sea la mejor lluvia de estrellas del año. La sorpresa, admiración y gusto que despierta la observación de este fugaz espectáculo es único. Además, es de los pocos fenómenos celestes que se pueden contemplar en toda su belleza a simple vista, sin tener que hacer un viaje lejano ni recurrir a equipo costoso.

Información adicional de las Cuadrántidas en
http://www.astronomos.org/2011/01/01/llegaron-las-cuadrantidas-lluvia-de-estrellas-en-los-primeros-dias-de-enero/ (artículo de enero, 2010)