¡AUXILIO, EL TOUTATIS ME PERSIGUE!

por Pablo Lonnie Pacheco Railey

pablolonnie@yahoo.com.mx

Sociedad Astronómica del Planetario Alfa

ASTRONOMOS.ORGHOME


 

Ha circulado por Internet la noticia de que el asteroide 4179 Toutatis pasará “peligrosamente” cerca de la Tierra el 29 de septiembre de 2004 y algunos merolicos han dicho que si la gravedad nos hace una jugarreta, hará que el asteroide se impacte en nuestro planeta, acabando con la civilización humana o –en el mejor de los casos- que se desconocen los efectos que este asteroide habrá de tener en el clima la Tierra. No debe uno hacerles mucho caso, son personas a quienes no les importa divulgar un fraude toda vez que vean la oportunidad de sacar beneficio económico de ello.

 

Desafortunadamente, es imposible ignorar las numerosas llamadas y correos de personas que han externado su inquietud por los rumores generados: Familias que sufren una verdadera conmoción por el posible fin del Mundo, abuelas que temen por sus nietos, niños con episodios de ansiedad, pánico y pesadillas. Me es difícil permanecer callado. A mí me gusta la astronomía desde niño y me parece que aquellas personas que adulteran la información y corrompen la visión de un niño, con fines egoístas y sin importarles las consecuencias, son dignos del desprecio de la sociedad. Son obstáculos en el desarrollo científico, cultural y tecnológico de nuestro país.

 

Hace días me di una “vueltecita” por internet y encontré datos “escalofriantes”, pero de algún modo no encajan con la realidad, por ejemplo:

 

1.- Que Toutatis es en verdad Hercóbulus: el planeta del Fin del Mundo.

(¿Me puede alguien mostrar un mapa para saber dónde está Hercóbulus? ¿o cuando menos una fotografía?)

 

2.- Que existe un 63% de posibilidades de que se impacte contra la Tierra.

(Ventaja: no tendré que pagar mis deudas.

Desventaja: ¡el asteroide “llega” antes de mi quincena!)

 

3.- Que ningún asteroide se había acercado tanto a la Tierra como lo hará Toutatis.

¡Ah! ¿No? ¿Y qué me dicen de los siguientes casos?

El asteroide 2002 EM7 pasó a 461,000 Km. de la Tierra el 8 de marzo 2002.

El asteroide 2002 MN pasó a 210,000 Km. de la Tierra el 14 de junio de 2002

El asteroide 2004 FH a 43,000 Km. de la Tierra el 18 de marzo de 2004.

El asteroide 2004 FU pasó a tan sólo 6,000 Km. de la Tierra el 31 de marzo de 2004.

 

4.- Un astrónomo estuvo a punto de hablarle al presidente norteamericano George Bush para notificarle que un asteroide recién descubierto estaba a punto de chocar con la Tierra.

(El asteroide 2004 AS1 pasó a 12 millones de Km. de la Tierra. El susodicho astrónomo –Clark Chapman- hubiera hecho el ridículo y los astrónomos –en general- habrían perdido credibilidad. El pánico producido por una suposición equivocada hubiera tenido consecuencias desastrosas.)

 

5.- Que la conjunción de Venus, Mercurio y la Tierra puede hacer que el asteroide Toutatis se desvíe más que en otras ocasiones. (La Luna seguramente está “ofendida” por no haber sido considerada, pues además del Sol, Júpiter y la Tierra, nuestro satélite es el objeto que más “influencia” tendrá sobre el asteroide)

 

6.- En un simpatiquísimo esfuerzo de humorismo involuntario -¿o será parte de un engaño sistemático?- el sitio http://www.ovnistv.tv/not_junio/n_09junio_10.htm  publica unas declaraciones que reflejan una gran ignorancia.  El Toutatis... “tiene preocupado a los científicos” (Sí, seguramente no pueden dormir). Si el Toutatis ... “sigue su trayectoria, pasará a 643,737.6 Km. de la Tierra” (¿y dónde se escondieron los 898,697 Km. que faltan?), y que “no tiene una trayectoria definida y cambia constantemente” (La trayectoria del asteroide se conoce perfectamente, si no fuera así ¿cómo se pronostica entonces su paso con tanta anticipación? y si cambia constantemente ¿cómo asegurar que pasará cerca de la Tierra?). La fuente consultada por estos serios “investigadores” es http://www.tlaxiacoplaza.com/ donde entre otros temas de primerísima relevancia científica, pueden consultar el horóscopo, chistes y comentarios de fútbol.

 

7.- Cuentan los rumores, que de chocar Toutatis con la Tierra, los resultados serían devastadores:

-Se alzaría una enorme ola acuática, inundando millones de áreas.

-Destruiría zonas habitadas.

-Mataría a millones de personas.

-Un fragmento sería suficiente para destrozar una superficie del tamaño de Europa.

-El polvo levantado cambiaría el clima del Planeta entero.

-Una mini era de hielo ocasionaría millones de cadáveres congelados.

-La vida vegetal sería destruida.

-Se acabaría por completo la capa de ozono.

(Si esta asteroide es capaz de tantas cosas, ¿Por qué no han hecho una película? ¡Sería fantástica!)

 

8.- Encima de todo, nos recetaron una y otra vez que el asteroide pasaría como una bala a 5 centímetros de la cabeza. Esta maussanada fue la cereza del pastel. (Con todo respeto para mis amigos periodistas... ¿Acaso no llevan matemáticas en la carrera? Pobre favor les hace el hombre de las barbas blancas.)

 

Toutatis se ha vuelto involuntariamente famoso por el encuentro que tendrá con la Tierra, cuando en realidad se trata de un desencuentro, porque pasará a un millón y medio de kilómetros de la Tierra, tan lejos que ni siquiera podrá ser observado a simple vista. Es tan pequeño y estará a tal distancia que aún los que tengan telescopio ¡se las verán negras para poder localizarlo!

 

Si bien no es imposible que tarde o temprano un asteroide o cometa haga impacto en la Tierra, definitivamente Toutatis no está en ruta de colisión y pasarán siglos antes de que los científicos se preocupen por él.

 

Hay quienes dicen que Toutatis tiene el tamaño de una ciudad pequeña. Para ser más específicos diremos que su forma es irregular y que mide aproximadamente 4 Km. y medio de largo por 2 y medio de ancho. No es redondo, parece más bien como un cacahuate: un asteroide que tiene cintura.

 

Toutatis es singular porque posee más de un eje de rotación y porque su movimiento orbital está en resonancia con Júpiter y con la Tierra, pero no es el único asteroide con esta característica. La resonancia consiste en que un planeta es capaz de influir en la trayectoria de otro cuerpo, produciendo encuentros periódicos entre sí. Así, cada vez que Júpiter da una vuelta al Sol, Toutatis hace tres, y cada vez que la Toutatis hace una vuelta al Sol, la Tierra hace 4.

 

Lo más que se podrá acercar el Toutatis en 2004 será a una distancia de 1’542,435.4 Km.

 

Es tanta la información que rodea a nuestro boludo visitante, que la he organizado en forma de casi 30 preguntas y respuestas. Espero que cualquier inquietud respecto al Toutatis se vea aquí resuelta y si he omitido mencionar algo, me gustaría conocer sus comentarios.

 

Saludos y cielos despejados

 

Pablo Lonnie Pacheco Railey

Sociedad Astronómica del Planetario Alfa

ASTRONOMOS.ORG

 

PREGUNTAS Y RESPUESTAS RESPECTO AL ASTEROIDE TOUTATIS

 

01.- ¿Qué es el Toutatis?

Es un asteroide, no un meteorito. (Luego le explicamos a Maussán la diferencia) Los meteoritos son fragmentos de roca o metal que sobreviven al paso de la atmósfera y que ya se encuentran en la Tierra. Se les puede ver frecuentemente en museos y centros de ciencia. El segundo meteorito más grande del Mundo se encuentra en el Centro de Ciencias de Sinaloa, México y pesa ¡50 toneladas!. (visite http://www.ccs.net.mx/pagina.php?inicio=2&menu=5&id=24) Queda también descalificada su clasificación como planeta, cometa ó satélite. Y por cierto...no viene acompañado por más asteroides. Toutatis es un viajero solitario.

 

02.-¿Qué es un asteroide?

Es un cuerpo menor del Sistema Solar que orbita al Sol. Está hecho de roca o de metal. Su nombre significa “con aspecto de estrella” puesto que en el telescopio tiene la apariencia de un simple punto de luz. Los asteroides se consideran remanentes de la formación del Sistema Solar. Fragmentos que Júpiter impidió unirse para formar un planeta. Aún si hoy se tratara de juntarlos todos, solamente serían capaces de hacer un mini-planeta, más pequeño que la Luna.

 

03.- ¿Dónde están los asteroides? ¿Cuál es su distribución?

El 90% de los asteroides se distribuyen entre las órbitas de Marte y Júpiter. Otros asteroides se encuentran en la órbita de Júpiter (llamados troyanos) y una pequeña cantidad es capaz de cruzar las órbitas de Marte, la Tierra, Venus o Mercurio.

 

04.- ¿Qué tamaño tiene un asteroide?

El asteroide más grande –Ceres- mide 932 Km. de diámetro, y solamente 16 son mayores a 240 Km. La mayoría son muy pequeños y de forma irregular. Prácticamente ya se han descubierto todos los asteroides mayores a 20 Km.

 

05.- ¿Qué significan NEO, NEA, ECA y PHA?

Básicamente lo mismo. Near Earth Object (Objeto cercano a Tierra), Near Earth Asteroid (Asteroide Cercano a Tierra), Earth Crossing Asteroid (Asteroide que Cruza –la órbita de –la Tierra) y Potentially Hazardous Asteroid (Asteroide Potencialmente Dañino)

 

06.- ¿Cuántos NEOs se conocen?

Se han identificado hasta la fecha poco más de 500.

 

07.- ¿Alguno de estos asteroides representa actualmente un peligro para la Tierra?

Ninguno. En todo caso, el mismo asteroide Toutatis será centro de atención en seis siglos más, cuando se espera un encuentro más cercano que éste.

 

08.- ¿Existe la tecnología para destruir o desviar un asteroide?

Todavía no. La idea de hacer explotar en pedazos a un asteroide no es buena. Se ha descubierto que mucho de estos cuerpos son porosos, por lo que una onda de choque no los destruiría tan fácilmente (casi podrían rebotar) y si se logra destruir el asteroide, continúa el riesgo de tener una lluvia de fragmentos menores. Una nueva teoría sugiere que sería más efectivo empujar sutilmente un asteroide para modificar su trayectoria hacia una órbita no riesgosa.

 

09.- Y ahora ¿Quién podrá defendernos?

La mejor herramienta para enfrentar un potencial peligro es la información, y es por eso que hay esfuerzos internacionales encaminados a la detección de asteroides que cruzan la órbita de la Tierra, para hacer un censo y estudio de su población. Entre ellos se pueden mencionar los siguientes programas

NEAT (Near Earth Asteroid Tracking System) Vea http://neo.jpl.nasa.gov/missions/neat.html 

SpaceGuard program.Vea http://www.spaceguarduk.com/

LINEAR ( Lincoln Near Earth Asteroid Research) Vea http://www.ll.mit.edu/LINEAR/

SpaceWatch Project. Vea http://spacewatch.lpl.arizona.edu/

 

10.- ¿Quién descubrió a Toutatis?

El astrónomo Christian Pollas, el 4 de enero de 1989, originario de Caussols, Francia. El asteroide fue originalmente captado fotográficamente por Alain Maury y Derral Mulholland, mientras realizaban un estudio astrométrico de los satélites más distantes de Júpiter. Sin embargo, fue Pollas quien detectó este nuevo objeto.

 

11.- ¿Por qué se llama 4179 Toutatis?
Recién descubierto, se le asignó un nombre temporal relacionado con la fecha de su hallazgo: 1989AC, pero una vez que sus elementos orbitales se conocieron con toda precisión la Unión Astronómica Internacional (IAU, por sus siglas en inglés) designó el número 4179 (Los siguientes asteroides con parámetros identificados fueron 4180, 4181, etc). Toutatis es el nombre (de una deidad celta) propuesto por los descubridores y fue también aprobado por la Unión Astronómica Internacional.

 

Dato curioso: El dios Toutatis –protector de una tribu de galos- era frecuentemente invocado por los personajes de una tira cómica: "Les Aventures d'Asterix”, enmarcada en la antigua Galia: ". En esta tira, el personaje principal –Ásterix-  y sus compatriotas son protegidos por Toutatis. Ásterix y sus amigos no dejan de temer, sin embargo, que un día el cielo caiga sobre sus cabezas. (¡Quién iba a pensar que este temor se materializaría –en la vida real- en un asteroide llamado Toutatis!)

 

12.- ¿Qué fecha estará el Toutatis más cerca de la Tierra?

El 29 de septiembre de 2004 a las 13:37 horas de Tiempo Universal, es decir, a las 8:37 A.M. (Hora Local, del Centro)

 

13.- ¿A qué distancia pasará el Toutatis?

A 1.5 millones de Km. (La Luna, en comparación se encuentra -en promedio- a 384,000 Km.). Su velocidad será de 41,000 kilómetros por hora. La última vez que estuvo así de cerca o más fue en 1353 y la próxima será se repetirá hasta el año 2652.

 

Cada “visita” del asteroide Toutatis ha acontecido en circunstancias diferentes.

El 8 de diciembre de 1992 el asteroide pasó a 3,612,552 Km. de la Tierra, en Hydra.

El 29 de noviembre de 1996 el asteroides pasó a 5,300,298 Km. de la Tierra, en Virgo.

El 31 de octubre de 2000, el asteroide pasó a 11,050,092 Km. de la Tierra, en Libra.

 

14.- ¿Es posible que el Toutatis sufra –en el último momento- un cambio de ruta no previsto?

Es imposible. La órbita de Toutatis está calculada con más precisión que la de cualquier otro gran asteroide conocido que cruce la órbita terrestre.

 

15.- ¿Es posible que la gravedad de la Tierra atraiga al Toutatis hacia un impacto?

No. Si el asteroide se acerca a la Tierra, su trayectoria se desvía sutilmente, pero no modifica su rumbo de manera caprichosa. El efecto de la Tierra sobre el asteroide puede ser calculado con precisión.

 

16.- ¿Por qué se considera esta “visita” del Toutatis especial, comparada con la que nos han hecho muchos otros asteroides, a distancias menores?

Porque ningún asteroide (conocido) de ese tamaño o mayor se había acercado tanto a la Tierra como ahora lo hará el Toutatis, el 29 de septiembre.

 

17.- ¿En qué parte del cielo estará Toutatis en el momento de su máxima aproximación?

En la constelación Centaurus ( A.R. 14h 31m DEC. –59° 40’ S)

POSICION DIARIA

2004-Sep-27 00:00     A.R. 20 40 24.4974  DEC. -39 42 34.904  9.11

2004-Sep-28 00:00     A.R. 19 49 13.5615  DEC. -50 05 54.295  8.90  

2004-Sep-29 00:00     A.R. 17 09 54.6389  DEC. -62 06 37.292  9.24  

 

18.- ¿Podré ver a Toutatis el 29 de septiembre?

Toutatis no será visible a simple vista. Un buen mapa, un buen cielo y un telescopio o binoculares son necesarios para localizar su débil luz entre las constelaciones del Sur. Para empeorar las cosas, en esa fecha está la Luna casi Llena, dificultando la observación de objetos débiles.

 

19.- Y si hubiera alguien en Toutatis ¿Podría ver la Tierra?

Si un observador imaginario estuviera de pie sobre Toutatis, el espectáculo sería bello: vería a la Tierra del mismo tamaño que nosotros vemos a la Luna Llena.

 

20.- ¿Qué probabilidades tiene el Toutatis de chocar con la Tierra?
Ninguna.

 

21.- ¿Qué tamaño tiene Toutatis?

4.6 Km. de largo por 2.4 Km. de ancho y 1.9 Km. de profundo.

 

22.- Si los asteroides parecen puntitos de luz...¿Cómo saben los astrónomos cuánto mide el Toutatis?

En diciembre de 1992 el asteroide Toutatis pasó a 3.6 millones de Km. de la Tierra y se utilizó un par de radiotelescopios para rebotar pulsos de radio en su superficie, cuyo reflejo (radioreflexión) puso en evidencia su tamaño, su forma y sus períodos de rotación. (de 5.4 y 7.3 días). Los radiotelescopios empleados son el de Goldstone, California (diciembre 2-18, 1992) y el de Arecibo, Puerto Rico (diciembre 14-19, 1992). En noviembre de 1996, cuando Toutatis regresó, se le monitoreó por 9 días consecutivos, refinando sustancialmente los datos. Este método permitió conocer la estructura externa del asteroide con una resolución de 84 metros.

 

23.- ¿Cómo es la topografía de Toutatis?

Steven Ostro y Scott Hudson son los astrónomos que dieron a conocer la figura de Toutatis después de analizar su radioreflexión, en 1992. El asteroide posee dos lóbulos que le dan la apariencia de un cacahuate. Un lóbulo es más grande que el otro en proporción 2/3, y ambos están separados por un estrecho que parece una cintura. Posee ángulos bien marcados, con apariencia de cordilleras: tres cadenas montañosas paralelas. Se han podido identificar al menos un par de cráteres grandes, de 800 metros de diámetro. Tal vez adquirió su forma definitiva después de recibir varios impactos. Hay quienes han sugerido que Toutatis podría ser un asteroide binario en contacto, es decir, dos asteroides que se orbitan entre sí, pero que se han acercado tanto que han terminado por unirse.

 

24.- ¿Qué características hacen único a Toutatis?

Es el único asteroide de ese tamaño que además de cruzar la órbita de la Tierra, se mantiene casi siempre en el mismo plano (a menos de medio grado), de manera que de todos los asteroides conocidos, es uno de los más vigilados. (Su probabilidad de impacto –a la larga- es mayor)

 

25.- ¿Porqué dicen que su rotación es caótica?

Porque a diferencia de los planetas, Toutatis posee más de un eje de rotación, así que un observador cercano le vería dar vueltas en varios ejes simultáneamente. En consecuencia, Toutatis carece de Polo Norte. Sus períodos de rotación son de 5.4 y 7.3 días respectivamente.

26.- ¿Cuánto tarda el Toutatis en dar una vuelta alrededor del Sol?

Su período es de 3.98 años (1453.86 días), y está en resonancia con Júpiter y la Tierra. Cuando está en el perihelio (cerca del Sol) se sitúa justo dentro de la órbita de la Tierra, a 0.9202 unidades astronómicas y cuando está en el afelio (lejos del Sol) se interna en el cinturón de asteroides, entre las órbitas de Marte y Júpiter, a 4.103 unidades astronómicas. El ir y venir del asteroide a las cercanías de la Tierra cada 4 años produce que su órbita sufra cambios en cada período.

 

Una unidad astronómica equivale a la distancia promedio entre el Sol y la Tierra: 149,597,840 Km.

 

27.- ¿Existe alguna pregunta no resuelta sobre Toutatis?

Entre los misterios por resolver, está la naturaleza de su superficie. Se desconoce si Toutatis es sólido como la roca o si está cubierto por una capa de tierra suelta, como la Luna.

Y bien, para alimentar a los morbosos...¿quieren ver sangre? (Es broma)

28.- ¿Qué pasaría si un asteroide como Toutatis se impactara contra la Tierra? ¿La destruiría?

Existe un programa para calcular los efectos del Impacto de un asteroide, muy interesante

http://www.lpl.arizona.edu/impacteffects/  (Haga su propio Armagedón sobre pedido)

Suponiendo que el Toutatis se impactara a 500 Km. de nuestra ciudad...¿Qué esperaríamos?

 

Las bases son las siguientes:

El diámetro promedio del Toutatis es de 3.5 Km.

Densidad probable del Toutatis: 3,000 kg/m3

Velocidad de impacto con la Tierra a 11 Km/s en un ángulo de 45° sobre roca sedimentaria.

 

Los efectos a esperar son los siguientes:

 

1.- La energía liberada en el ingreso sería de 9.73 x 105 Megatones (cercana a 1 millón de megatones) de TNT.

2.- La frecuencia de impactos como éste desde la formación de la Tierra (en los últimos 4,000 millones de años) es de uno cada 4.5 millones de años.

3.- El Toutatis empezaría a desintegrarse a una altura de 47 Km. sobre la superficie de la Tierra y llegaría en fragmentos, distribuyéndose en una extensión elíptica de 5.07 x 3.59 Km.

(Conclusión en corto. MARCADOR Tierra:1, Asteroide: 0)

4.- El disturbio no tiene proporciones globales.

5.- El eje de rotación de la Tierra no sufre cambios.

6.- La trayectoria de la Tierra no sufre cambios.

7.- El cráter final sería de 35.1 Km. de diámetro y 864 metros de profundidad. De su suelo se yergue un pico central. (Sería semejante al cráter Herodoto, en la Luna)

8.- Muy poco material se funde como consecuencia del impacto.

9.- El impacto carece de energía suficiente como para producir una explosión que genere daño por radiación térmica. Es decir, levantaría mucho polvo, pero no produciría una bola de fuego.

10.- 100 segundos después del impacto llega una onda sísmica de magnitud 8.6 (escala Ritcher)

11.- 5 minutos y medio después del impacto caería una lluvia de escombros que cubriría una pulgada del suelo y en promedio cada pedrusco mediría poco más de 3 cms. (El tamaño y magnitud de una granizada fuerte)

12.- La onda de choque sónica llegaría 25 minutos después, con un incremento de 0.264 bares.

13.- Se escucharía un tronido de 88 decibeles (equivalente al sonido del tráfico pesado)

14.- Un ráfaga de viento a 78 km/hora se haría sentir, rompiendo todos los cristales a exterior.

15.- Uno de cada 3 árboles permanecen en pie, los otros han quedado deshojados o quebrados.

 

Una noticia mala y una buena:

La mala: no sabemos cuánto tiempo pase antes de que un impacto así acontezca.

La buena: Si las producciones de Hollywood son la ley, el asteroide caerá en Nueva York.

 

FUENTES

http://echo.jpl.nasa.gov/asteroids/

http://echo.jpl.nasa.gov/asteroids/4179_Toutatis/toutatis.html

http://neo.jpl.nasa.gov/news/news142.html

http://www.eecs.wsu.edu/%7Ehudson/Research/Asteroids/4179/index.html

http://skyandtelescope.com/observing/objects/asteroids/article_1336_1.asp

http://science.nasa.gov/headlines/y2000/ast31oct_1.htm

http://www.space.com/scienceastronomy/mystery_monday_040503.html

http://www.nearearthobjects.co.uk/

 

 

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Revisado: 07 dic 2005 12:57:28 -0600 .

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