Rana es una estrella de la constelación Eridanus (El Río Eridano) Se localiza en el hemisferio sur celeste, casi 10 grados al sur del ecuador celeste y relativamente cerca del cinturón de Orión.

Su nombre tan peculiar lo debe a una latinización de Deneb Kaitos (“la cola del monstruo”, otra estrella en la constelación de Cetus) ¿Cómo se transfirió el nombre de Cetus a Eridanus? No lo sabemos. Lo interesante es que el nombre “Rana” en árabe significa exactamente eso: una rana. De hecho, su nombre original era “Rana Secunda” (el segundo salto de la rana) siendo el primer salto de la rana la estrella Fomalhaut en Piscis Austrinus. Se encuentra entre las más brillantes de la constelación, por lo que recibe también el nombre de Delta Eridani (nombre que muchos astrónomos prefieren utilizar).

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La estrella es fácilmente visible a simple vista –su magnitud es de 3.5- pero en ciudades muy contaminadas por luz se puede perder de vista. Su color anaranjado revela que es una estrella relativamente fría.

Delta Eridani es una estrella variable, su brillo presenta fluctuaciones. Los especialistas sospechan que es una estrella tipo RS Canum Venaticorum (En la constelación Canes Venatici encontraron la primera estrella de este tipo) Este tipo de estrellas presentan –como el Sol- manchas en las regiones de intenso magnetismo, sólo que sus manchas estelares son mucho más grandes. Cuando una mancha domina un lado de la estrella, ese lado se vuelve menos brillante y al cabo de una vuelta (las estrellas también rotan) parece que la estrella se “apaga” otra vez, pero es un efecto local. De esta manera se ha podido medir su período de rotación, en menos de 116 días. En comparación, el Sol da una vuelta cada 25 a 35 días. Las auténticas estrellas tipo RS Canum Venaticorum deben su período y magnetismo a una estrella compañera, sin embargo, Delta Eridani parece ser una estrella solitaria.

El tipo espectral de Delta Eridanus es K0, es decir, una estrella más fría que el Sol –pero no por mucho- pues su temperatura superficial es de 5075 Kelvin, 700 grados más fría que el Sol. Es una estrella relativamente cercana a 29 ó 30 años-luz de distancia ¡Caramba, los rayos de luz que llegan hoy desde allá, salieron cuando yo era un adolescente! Delta eridani es una estrella subgigante, en otras palabras, tiene poco tiempo de que la fusión de hidrógeno en su centro se tomó un descanso, pues la estrella se empezó a dilatar y el núcleo dejó de sufrir las altas presiones a las que estaba originalmente sometido. Su luminosidad, 3.3 veces mayor que el Sol sugiere un tamaño 2.3 veces mayor que el astro rey. Delta Eridanus es casi una hermana del Sol, pero más viejita, pues su masa es apenas 20% mayor que la de nuestra estrella, así que Rana le puede decir al Sol: -¡Como te ves, me vi y como me ves, te verás!.

De hecho, tomando en cuenta esa pequeña masa adicional, Delta Eridani debió haber sido más caliente y brillante que el Sol, hace más de 8,000 millones de años. Por otro lado, los expertos pronostican que nuestra estrella el Sol tiene más de 5,000 millones de años por delante, antes de ponerse vieja y gorda.

-¿Vieja y gorda? (se ofende Delta Eridani)
– ¡Aún no han visto nada!

En efecto, cuando las capas externas de Delta Eridani “se den cuenta” de que ya no existe una fuente de calor que mantenga la estrella inflada, entonces empezarán a caer atraídas por la gravedad y le darán un apretón al núcleo de la estrella como nunca lo había experimentado. La presión y la temperatura se dispararán y entonces la masa interna de helio será sometida a nuevas reacciones de fusión nuclear, creando elementos más pesados como el oxígeno, el nitrógeno y el carbono. Eso le dará nuevo vigor a la estrella y la convertirá en una estrella gigante aún más luminosa. Así, Delta Eridani puede convertirse en la estrella más brillante del cielo en un futuro no muy lejano (millones más, millones menos) un puesto nada mal para la que es –tal vez- la estrella más antigua del vecindario celeste.

Dada su cercanía al Sistema Solar, Delta Eridani ha sido examinada escrupulosamente en busca de un sistema planetario a su alrededor, sin éxito. Tampoco se le conocen estrellas compañeras a Delta Eridanus, pero algunos sospechan de la existencia cercana de una.

Otros nombres de Rana: Delta Eridanus, 23 Eri, HR 1136, Gl 150, Hip 17378, HD 23249, BD-10 728, SAO 130686, FK5 135, LHS 1581, LTT 1753, y LFT 304.

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