EXCURSIÓN ASTRONÓMICA A HOUSTON TX., 11-14 Sept. de  2009 (Parte 1)
Por: Héctor Rodríguez Andrade.

UN VIAJE SIN REGRESO

Emprender un viaje, es como vivir un capítulo de nuestra vida, ya que durante el viaje, se tienen experiencias que jamás se repetirán y siempre regresas siendo una persona diferente, principalmente por lo vivido, por las agradables sorpresas, por lo aprendido, por la diversión y por la agradable e irremplazable compañía de los que te acompañaron en ese viaje. Participamos en el viaje 7 (como el 4º número primo, como los lados de un heptágono, como los 7 días de la semana, como las 7 notas musicales, como los 7 colores del arco iris, como los 7 enanos, como los 7 cochinitos ): Eréndira, Mónica, Alfonso, César, Enrique, Pluto (La mascota de peluche de Mony) y su servidor, Héctor.

PAÍS EXTRAÑO.
Esta fue la primera Excursión Astronómica de la SAPA (Sociedad Astronómica del Planetario Alfa) a un país extraño, que es tan extraño, que algunos negocios tienen letreros que dicen: “SE HABLA ESPAÑOL” o como el letrero que vimos en las oficinas de inmigración de Laredo, Tx., mientras hacíamos el trámite del permiso de internamiento a USA y que decía: “CUIDADO, PINTURA MOJADA!!!”, al que, después de mostrárselo al resto del grupo y reírnos un rato a carcajadas, mi primera reacción fue de tomarle una photo, afortunadamente en ese momento, se lograron conectar las 2 últimas neuronas que me quedan y pensé que si le tomaba la photo, los gringos me iban a fusilar, motivo por el cuál desistí de hacerlo.

SAN ANTONIO
El viaje a Houston por carretera es muy tardado y cansado. En la etapa inicial a San Antonio (en donde pasamos la 1ª noche), hicimos alrededor de 8 horas, incluyendo las escalas técnicas, trámites de inmigración y cena, pero afortunadamente el tiempo pasó volando, al disfrutar de la agradable compañía y amena charla, de los excelentes compañeros de viaje. Otra cosa que aprendes al andar en este tipo de viajes, es que necesariamente, tienes que cambiar tus hábitos de alimentación y de dormir, ya que por disfrutar de los múltiples atractivos que te ofrece, estos hábitos pasan a un 2º término en tu lista de prioridades, como un ejemplo de lo anterior, les comento que durante el trayecto a Laredo, disfrutamos de la 1ª Fritada (fritos y refrescos)  ya que ese día cenamos hasta después de las 11:00 PM.

HOUSTON
Después de dormir un rato en un hotel en San Antonio, el sábado por fin llegamos a Houston, alrededor de mediodía, e inicialmente visitamos el “Katy Mills Mall” en donde realizamos una escala técnica, un ligero reconocimiento a las tiendas de ese mall y un light shopping, para posteriormente dirigirnos a nuestro primer objetivo del viaje:

THE GEORGE OBSERVATORY & CHALLENGER CENTER
 The George Observatory (www.georgeobservatory.org). Ubicado en el Brazos Bend State Park, el cuál se encuentra a 45 millas (72.4 Kilómetros) al suroeste de Houston. Este observatorio se dedica a realizar investigaciones astronómicas, principalmente de asteroides y cuenta con 3 telescopios, el más grande de ellos de 36 pulgadas de diámetro (91.4 Centímetros). Que es, según nos informaron, uno de los telescopios más grandes de USA que es accesible al público.

Este observatorio, además cuenta con el “Challenger Learning Center for Space Education” en el cuál se puede participar en simulaciones como: Controladores de Vuelo en su “Mission Control Center” o  como Astronautas, operando  su “ Space Simulator & The space craft observer” .

Inicialmente recorrimos las instalaciones del parque, que son muy extensas, ya que tiene varios lagos (con caimanes incluidos), lugares para acampar, paseos en bicicleta, un área de exhibición de meteoritos, un pequeño zoológico con caimanes, víboras, tarántulas, peces y otros seres vivos, juegos infantiles, por cierto, también hay venados cola blanca que andan sueltos en el parque, etc.

Después del recorrido, compramos los boletos para la plática de la noche y la observación a través de los telescopios, y posteriormente disfrutamos de la 2ª Fritada del viaje (fritos y refrescos)  ya que no salimos a comer, por estar muy lejos los restaurantes del parque y lo único comestible que encontramos en la tienda del observatorio, fueron los fritos.

Por la noche asistimos a la plática y estuvimos observando a través de los telescopios y conviviendo con algunos miembros de sociedades astronómicas locales, entre ellos Jim, quien es el actual encargado del Observatorio, a quien tan pronto llegamos, le comenté que somos astrónomos aficionados y miembros de la SAPA y le mostré nuestro logo, ubicado en la parte posterior de la camiseta de Mony, y por supuesto que nos trataron excelentemente.

Finalmente abandonamos el parque alrededor de las 10:30 PM, nos fuimos a cenar y nos retiramos a dormir temprano, para estar listos para el gran evento del día siguiente:

SPACE CENTER HOUSTON (Official Visitors Center of NASA´s Johnson Space Center)
The Space Center Houston (www.spacecenter.org). Está ubicado dentro del Johnson Space Center, que es el hogar del “Misión Control Center” que a su vez, es el sitio en donde son dirigidas y monitoreadas las misiones de los transbordadores espaciales, desde que despegan hasta su aterrizaje; es también en donde se entrena a los astronautas y en donde se administra el programa general de los transbordadores espaciales.

Es un lugar muy grande, tiene más de 1,600 Acres ( 6.5 Kilómetros cuadrados) y más de 14,000 empleados. En este lugar tienen más de 800 libras (363 Kilos) de rocas y polvo lunar, recolectados durante el programa Apolo, también es el lugar en donde científicos e ingenieros estudian tecnologías para la adaptación humana al espacio, que permitan al ser humano avanzar en el conocimiento del sistema solar.

Y también es el hogar del proyecto “Constellation” cuyos objetivos, son de llevar a los seres humanos a la Luna y al planeta Marte. Llegamos a este lugar alrededor de las 10:30 AM e iniciamos nuestra visita, abordando un tren (NASA Tram Tour) que hace un recorrido por los diferentes edificios que cuentan con acceso al público, principalmente el “Starship Gallery Artifact Museum” y el “Mission Control Center”.

Al final del paseo te regresan al punto de origen (SCH) en donde disfrutamos de una gran cantidad de atracciones, tales como: Starship Gallery, Blast Off, Space Center Theater, Living in Space, Flight Simulator, Space Center Plaza Exhibit y el Kids Space Place & Martian Matrix. Solamente nos faltó visitar el: Zero G Diner (lugar en donde  se encuentran los restaurantes).

Ya que por supuesto, ese día tampoco comimos, por disfrutar de tantas atracciones que ofrece este lugar. Después de visitar la mayoría de las atracciones y de comprar algunos recuerdos en el Space Trader & The Gift Store, finalmente abandonamos el lugar, alrededor de las 6:30 PM y por supuesto que estábamos hambrientos, por lo que nos dirigimos a comer (más bien, devorar) a un restaurante de buffet chino.

Mientras comíamos, descubrí que Ere como buena Bióloga que es, antes de comerse los langostinos, hasta les hacía una autopsia (post mortem). Después de tan opípara comida-cena, quedamos tan llenos, que decidimos trasladarnos a un pequeño mall, en donde se encuentra una tienda que todavía estaba abierta a esas horas (del tipo: “A precio por ti”), por lo que aprovechamos para caminar y realizar otro light shopping.

¿EL FIN?
En conclusión, fue una excelente, educativa, divertida y muy bien acompañada Excursión Astronómica a un  País Extraño, en la que les comentaba a mis compañeros, que me sentí como niño en Disneylandia de principio a fin del viaje y a la que sólo faltaron los que no fueron (se la perdieron). Y que lástima que duró tan poco el viaje, ya me estaba acostumbrando a no comer……….…Continuará en el siguiente.

¡FELÍZ AÑO INTERNACIONAL DE LA ASTRONOMÍA!

Vean fotos del viaje..